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Ian Sanders

 
Publié le:  08.10.12
Par:  Manuela Palma / Communication FBM
 

Ian Sanders, professeur ordinaire

Biologiste, spécialiste des champignons mycorhiziens et de leurs associations symbiotiques avec les plantes, Ian Sanders a été promu professeur ordinaire au Département d'écologie et évolution (DEE) de l'UNIL dès le 1er août 2011.

Né en 1964 à Redcar, en Angleterre, Ian Sanders réalise ses études de biologie à l'Université de Nottingham, qu'il complète en 1991 par un doctorat à l'Université de York. Après un séjour à l'Institut national de la recherche agronomique (INRA) à Dijon en tant que Visiting Research Fellow, il s'envole pour les États-Unis afin d'y accomplir un postdoctorat à la Pennsylvania State University. En 1993, il est recruté comme maître d'enseignement et de recherche à l'Université de Bâle, poste qu'il occupe jusqu'à sa nomination en 2000 en qualité de professeur assistant boursier FNS au Département d'écologie et évolution de l'Université de Lausanne. Nommé professeur associé en 2004, il est promu au titre de professeur ordinaire de l'UNIL en août 2011.

Ian Sanders dirige depuis 2006 un Programme doctoral en écologie et évolution financé par la CUSO et prend une part prédominante dans l'organisation du Doctoral Program in Population Genomics financé par le FNS. Depuis 2009, il est aussi membre du Comité scientifique exécutif de SystemsX. Il a été appointé, de 2009 à 2010 et de 2011 à 2012, en tant que membre ad hoc FNS, Division 3 (biologie et médecine).

Les objets d'étude privilégiés d'Ian Sanders sont les champignons mycorhiziens arbusculaires qui, par le biais de leurs hyphes, forment des réseaux souterrains connectant entre elles des plantes d'espèces très variées. Baptisé Wood Wide Web par le scientifique, ce réseau est bénéfique au champignon (apport constant en sucres) comme à la plante (accès facilité aux éléments nutritifs et minéraux comme le phosphate). Cette symbiose est réalisée par plus de 80% des espèces végétales à l'état naturel.

Figure de proue de la génétique évolutive de ces champignons, Ian Sanders a démontré une diversité génétique hors du commun chez Glomus intraradices, qu'il étudie depuis plus de vingt ans. Le chercheur a notamment invalidé le dogme d'une reproduction totalement asexuée et d'un échange génétique impossible chez ces microorganismes en mettant en évidence que plusieurs noyaux génétiquement différents cohabitent dans leur cytoplasme.

La créativité d'Ian Sanders se manifeste aussi au travers d'une recherche appliquée novatrice. Alternative respectueuse des écosystèmes, Glomus intraradices permet de booster de manière naturelle la croissance de nombreuses plantes de notre alimentation, offrant ainsi une solution de choix à la problématique de l'usage massif de phosphates en agriculture. Des expériences en laboratoire ont permis d'augmenter d'un facteur cinq la croissance du riz, tandis que des essais en champ visant une utilisation à large échelle de ce champignon ont été menés avec succès en Colombie sur la pomme de terre et le manioc dans le cadre d'un programme international incluant enseignement et recherche sur le terrain.

Par ses travaux, Ian Sanders est parvenu à définir un paradigme permettant de passer de la génétique d'un individu isolé à la génétique des populations. En appliquant ses recherches de biologie évolutive sur le terrain, il espère ainsi pouvoir offrir, grâce à un usage plus généralisé des champignons mycorhiziens, des perspectives pour l'alimentation de la planète, tout en limitant l'empreinte écologique.

 

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