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Présentation

Message du directeur Prof. Jan Roelof van der Meer


Le monde invisible des microorganismes fascine les chercheurs depuis plus de deux siècles. Comment des organismes trop petits pour être vus à l’œil nu peuvent-il exister et fonctionner, et comment leurs actions peuvent-elles avoir des conséquences si importantes, voire dramatiques ? Quelqu’un pourrait penser que deux siècles seraient suffisants pour tout connaître de ces microorganismes. Pourtant, plus que jamais, de nouvelles méthodes révolutionnaires permettent d’étudier ces êtres vivants si petits, pour tenter de mieux les com- prendre, au-delà de ce qui était possible auparavant. Laissez-moi vous donner deux exemples.

D’une part, cette dernière décennie a été marquée par le développe- ment de méthodes de séquençage de l’ADN plus rapides. Celles- ci ont considérablement amélioré notre connaissance des espèces microbiennes individuelles, révélant ainsi les capacités uniques et la diversité des microorganismes habitant sur notre planète, dont la majorité n’a jamais été cultivée en laboratoire. Les propriétés de cer- tains microbes sont d’importance globale, mais nous ne pouvons les étudier que dans leur environnement.

D’autre part, de nouvelles techniques moléculaires, en associa- tion avec des avancées technologiques en microscopie, permettent maintenant l’étude de microorganismes en tant qu’individus, révé- lant l’organisation des protéines et de l’ADN à l’intérieur des cellules. Ainsi, les cellules microbiennes ne sont plus perçues comme de sim- ples sacs d’enzymes, mais bien comme des entités hautement struc- turées et organisées. Certaines cellules au sein d’une même popu- lation clonale peuvent se comporter bien différemment des autres. Ces comportements individuels peuvent avoir des conséquences très importantes, de l’action de certains éléments génétiques mobiles au caractère virulent de certaines cellules.

Nous avons la chance de former une équipe dynamique de scienti- fiques complémentaires dans notre Département, où chacun cherche à découvrir les merveilles de la vie microscopique. Certains d’entre nous s’intéressent aux principes fondamentaux qui donnent aux cel- lules leur forme et leur fonction, tandis que d’autres recherchent com- ment mieux lutter contre le caractère pathogène de certains microor- ganismes. D’autres encore sont fascinés par le fabuleux potentiel des microorganismes pour les utiliser au bénéfice de l’Homme et pour la protection de la qualité de notre environnement.
 

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Cliquer pour agrandir (stramatakis © UNIL)

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