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Publié le:  02.10.08
Modifié le:  02.10.08
Par:  Lionel Pousaz / UNICOM
 
• Culture

Des chromosomes en ballade

Comment nos gènes font-ils de nous ce que nous sommes, et dans quelle mesure l'informatique nous permet-elle d'y voir plus clair? Le Chromosome Walk, une exposition mise sur pied par l'Institut suisse de bioinformatique, répond aux questions du grand public.

Pourquoi au cours du temps l'homme et ses cousins primates ont-ils perdu l'aptitude à synthétiser eux-mêmes la vitamine C? Pourquoi les rongeurs et bien d'autres mammifères ont-ils conservé cette capacité? Les marins au long cours du 17ème siècle, qui mourraient par centaines du scorbut, auraient sans doute eu quelque intérêt pour la question. Mais la réponse s'est fait attendre. Elle se trouve aujourd'hui au Chromosome Walk. Une exposition mise sur pied pour le grand public, et concoctée par l'Institut suisse de bioinformatique (ISB) à l'occasion de son dixième anniversaire. Les visiteurs sont invités à découvrir les mystères de nos gènes le long d'un parcours didactique, qui sillonne le parc de Milan à Lausanne, du 6 au 19 octobre prochain.

Vingt-trois paires de chromosomes humains, 23 panneaux explicatifs. Le promeneur découvrira non seulement certains mécanismes à l'oeuvre dans nos gènes, mais aussi en quoi l'informatique est un outil indispensable à la recherche en biologie. Pour mettre de l'ordre dans les quelque 20'300 gènes humains, les modéliser, les comparer... Si en dernier ressort l'intelligence du chercheur reste l'outil le plus précieux, l'ordinateur est un formidable outil de défrichage dans cette jungle de données.

Au chromosome 6, le curieux découvrira comment les ordinateurs sont capables de modéliser les protéines, mais aussi de prédire leurs mouvements. «Elles ont beau être minuscules, les protéines bougent, explique Anne Estreicher de l'ISB. Et ces mouvements jouent un rôle dans les mécanismes de reconnaissance mutuelle entre protéines.» L'enjeu est crucial. Quand tout va bien, les cellules du système immunitaire reconnaissent leurs consoeurs cancéreuses grâce à des antigènes spécifiques qu'elles produisent, et peuvent ainsi les détruire. «La structure tridimensionnelle et les mouvements d'une protéine, c'est une serrure. Si la serrure est connue, on peut trouver la clé.» Grâce aux modélisations informatiques, le chercheur peut opérer un tri préalable dans l'infinité des composants chimiques disponibles, et voir lesquels seront les plus susceptibles d'agir. C'est ainsi qu'ont été découverts, par exemple, certains médicaments utilisés dans le traitement du SIDA.

Il y a 10 ans, l'ISB naissait de la volonté de sauver la base de données Swiss-Prot, une vaste encyclopédie informatique du génome humain. Par la suite baptisée du doux nom de UniProtKBSwiss-Prot, cet outil est aujourd'hui le plus utilisé dans son genre, et ce au niveau mondial. C'est pourquoi il est actuellement financé non seulement par la Confédération, mais aussi par l'Europe et le gouvernement américain La bibliothèque virtuelle compte aujourd'hui quelque 400'000 fiches, chacune dédiée à une protéine en particulier, avec descriptif et bibliographie de circonstance. Chaque article est soigneusement vérifié avant la mise en ligne par l'un des 40 scientifiques travaillant sur le projet, ce qui fait de la base de données un «outil unique», selon Anne Estreicher.

Depuis, l'ISB a pris de l'ampleur. Il compte aujourd'hui 25 groupes de recherches, et plus de 300 scientifiques des universités et EPF suisses. En septembre dernier, l'institut annonçait officiellement disposer de toutes les protéines humaines connues dans sa base de données. Un beau cadeau pour son dixième anniversaire. «C'est de là qu'est venue l'idée du Chromosome Walk», raconte Anne Estreicher. Les Genevois ont eu la primeur de l'exposition, montée dans un premier temps au jardin botanique de la ville. Lausanne vient par la suite. L'entrée est libre. Sur demande, les biologistes de l'ISB organisent également des visites guidées. Qui sont nos ancêtres? Pourquoi parlons-nous? Pourquoi naissons-nous garçon ou fille? Autant de questions auxquelles l'exposition apporte de passionnants débuts de réponse.



Les liens:
Le Chromosome walk : détails et programme.
CH-1015 Lausanne - Suisse - Tél. +41 21 692 22 00 - Fax +41 21 692 22 05