Tremblement de terre et tsunami du 26 décembre 2004

Le tsunami du 26 décembre 2004, qui a ravagé Sumatra et le Shri Lanka et dévasté de larges zones de l'Indonésie et de l'Inde, est la conséquence d'un tremblement de terre de magnitude 9 dont l'épicentre se trouvait au voisinage de la partie N de Sumatra (carte), à une profondeur de 10 km.

Ce tremblement de terre résulte de la subduction de la plaque indienne sous la microplaque de Burma et la plaque indonesienne. La cause du tremblement de terre est le relâchement des contraintes qui se développent lorsque la plaque indienne s'enfonce sous la plaque de Burma. La trace de la limite entre les deux plaques est figurée par la fosse de la Sonde à l'ouest de l'épicentre (plus d'information).

La force d'un tel tremblement de terre a été estimée à 200 millions de tonnes de TNT et la zone de rupture a été de 1200 km. C'est un événement exceptionnel et on ne connaît que deux tremblements de terre de magnitude équivalente dans la période récente: au Chili (22 mai 1960 - magnitude 9.5) et en Alaska (28 mars 1964 - magnitude 9.2).

Les tsunamis sont des vagues produites par le déplacement brutal des deux compartiments impliqués dans le relâchement des contraintes, ces vagues se déplacent à grande vitesse (plusieurs centaines de kilomètres à l'heure). Leur hauteur relativement faible au départ va augmenter au voisinage de la côte, simplement en raison de leur ralentissement par le fond. Elles peuvent alors atteindre des hauteurs de 3 à 12 m. Leur masse et leur vitesse leur permettent d'envahir la côte sur plusieurs centaines de mètres. La propagation du tsunami a été modélisée par Kenji Satake du National Institute of Advanced Industrial Science and Technology du japon (AIST).

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Animation créé par Kenji Satake (National Institute of Advanced Industrial Science and Technology, Japon)

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