Une cure de jouvence pour notre mammouth

Exposition permanente: "Fossiles, archives de la vie", salle de la Harpe

Présenté au public depuis trente ans au Musée cantonal de géologie, le fameux squelette du mammouth a subi de 2005 à 2008 son premier lifting. Ce squelette, l'un des plus complets jamais trouvés en Europe occidentale, représente un patrimoine unique, témoin exceptionnel de la dernière glaciation.

Cette opération d'envergure ne pouvait être menée à bien que dans une atmosphère contrôlée; température et humidité constantes. Son état interdisant son transport, il était apparu que la seule solution était de construire la salle d'opération autour du patient. Une cloison vitrée permettait au public de suivre l'opération.

Même si les os du mammouth ont été consolidés peu après leur découverte, ils restaient très fragiles, raison pour laquelle l'opération a duré plus de deux années. Ainsi après un dépoussiérage en règle, le traitement a consisté à imprégner et injecter les ossements d'une résine à base de plexiglas. De nombreuses imprégnations successives ont été nécessaires. Lors du traitement initial, le crâne avait ainsi été imprégné à une centaine de reprises.

Ce traitement était devenu indispensable car les ossements du mammouth contiennent encore de la matière organique qui continue de se transformer. La raison en est le jeune âge du mammouth: à peine plus de 16'000 ans ! La plupart des fossiles exposés au Musée de géologie, dont l'âge se compte en millions d'années, ont eu le temps de voir leur matière organique être remplacée par des minéraux.

Il faut enfin se rappeler que son état était bien pire au moment de sa découverte; un des paléontologues présents sur la fouille décrivait les ossements "mous comme des gaufrettes trempées dans du thé!".

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Rien de mieux qu'une brosse à dents pour dépoussiérer une molaire de mammouth.

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Malgré les travaux de restauration, le mammouth reste visible pour les visiteurs

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