Dendroolithus, un oeuf de dinosaure

Exposition permanente: "Fossiles, archives de la vie", salle de la Harpe

Les dinosaures, dont l'étymologie signifie lézard terrible, évoquent pour beaucoup des créatures d'une taille monstrueuse, tel l'Argentinosaurus qui devait dépasser 40 m de long. Mais on oublie souvent qu'avant d'atteindre leur taille adulte, les dinosaures sont tous sortis d'un oeuf relativement petit, dont la taille varie entre une balle de ping-pong et un ballon de football. Les oeufs sont les restes fossiles de dinosaures les plus fréquemment découverts sur le terrain, souvent sous forme de nid pouvant contenir plusieurs dizaines de pièces. Ils sont de forme soit sphérique, ovale, ou souvent même allongée. À la différence des oeufs mous de la plupart des autres reptiles, leur coquille était dure et cassante comme celle des oiseaux. Ces derniers sont par ailleurs les seuls descendants des dinosaures. Certaines espèces devaient abandonner leurs oeufs après la ponte alors que d'autres surveillaient le nid et le défendaient contre des prédateurs tel l'Oviraptor.

C'est seulement dans de très rares cas qu'il est possible d'attribuer un oeuf à une espèce précise: il faut soit trouver des restes d'ossements juvéniles à proximité du nid, ou mieux, découvrir un embryon fossile au sein de l'oeuf, ce qui est malheureusement encore moins fréquent. Les caractéristiques de l'oeuf ci-contre permettent d'attribuer son origine à un Hadrosaurien, un dinosaure "à bec de canard" qui vivait en Chine peu avant la disparition des dinosaures, il y a 65 millions d'années. D'autres nids d'Hadrosauriens au Montana, avec des débris de coquilles vides et des ossements de jeunes, démontrent que ces types de dinosaures nidifiaient en colonie chaque année sur le même site et prenaient en charge leur progéniture jusqu'à ce qu'ils atteignent une taille d'au moins un mètre. Cette protection parentale, rare chez les reptiles, rappelle le comportement des crocodiles, qui sont les plus proches cousins des dinosaures primitifs.

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Dendroolithus sp., un oeuf de dinosaure de type Hadrosaurien. Age: Campanien (83-72 millions d'années); Bassin de Xixia, Henan, Chine; Coll. MGL 79412

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