Egbert Welker

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Version du 20 juin 2015

Egbert Welker, professeur honoraire de l'UNIL

Médecin et neurobiologiste, Egbert Welker a fait œuvre de pionnier avec une approche combinée en médecine et en recherche fondamentale qui a façonné sa carrière à la Faculté de médecine, puis à la FBM, durant 35 ans. Ses travaux de recherche ont éclairé notre compréhension des connexions du cortex cérébral, leur fonctionnement physiologique, leur adaptation lors de l’apprentissage et leur réorganisation suite à des lésions. Parmi ses nombreuses contributions à la formation des étudiants, il a structuré l’enseignement des neurosciences dans le nouveau cursus de médecine. Il est nommé professeur honoraire de l’UNIL dès le 1er juillet 2016.

Né en 1957 à Avereest (Pays-Bas), Egbert Welker débute ses études de médecine à l’Université d’Amsterdam en 1975, où il obtient son diplôme de médecine en 1981. Il s’intéresse très tôt à la recherche en neurosciences et se rapproche de Lausanne pour une première collaboration avec le Prof. Van der Loos en 1980 déjà. À la fin de ses études, il rejoint l’Institut d’anatomie de Lausanne où il accomplit, sous la cotutelle des Professeurs Van der Loos (Lausanne) et Lohman (Amsterdam), sa thèse de médecine qu’il finalise en 1985. Il complète ensuite sa formation en neurosciences par un apprentissage approfondi en neurophysiologie dans le laboratoire du Prof. Michael Armstrong-James à l’Université de Londres au début des années 1990.

Son travail de thèse représente une contribution historique à la caractérisation du circuit nerveux des follicules sensoriels (moustaches) du museau de la souris jusqu’au cortex cérébral. Chaque follicule possède une représentation distincte dans un petit volume cortical (tonneau), selon un schéma qui reproduit la disposition des follicules sur le museau de la souris en 5 rangées. L’originalité de ce circuit neuronal en fait un modèle largement utilisé encore aujourd’hui pour comprendre les connexions du cortex cérébral, leur fonctionnement physiologique, leur adaptation pendant l’apprentissage et leur réorganisation suite à des lésions. Egbert Welker a largement contribué à ce domaine de recherche avec une variété d’approches morphologiques, physiologiques et moléculaires, avec plusieurs publications dans des revues prestigieuses (Science, Nature Neuroscience, Neuron). Il a aussi établi de nombreuses collaborations importantes au niveau national et international.

Tout au long de sa carrière, Egbert Welker a très activement participé à l’enseignement de l’anatomie et des neurosciences. Il a apporté un soin particulier pour adapter le contenu de ses enseignements et les modalités pédagogiques au cursus des médecins et des biologistes. Responsable de module et de discipline (neurosciences) dans le cursus de médecine, il a aussi pris soin d’établir un dialogue direct avec les étudiants pour les impliquer et les valoriser dans leur formation, ce qui a été largement apprécié par de nombreuses volées.

Finalement, Egbert Welker s’est aussi fortement engagé comme codirecteur du Département de biologie cellulaire et moléculaire de 2002 à 2006, ainsi que dans la planification de la rénovation des locaux du Département. En 2008-2009, il a pris la charge du Centre de microscopie électronique au moment de sa transformation en Plateforme technologique. Parmi ses nombreuses activités facultaires, il a été très actif dans des commissions qui ont accompagné l’évolution de notre faculté, comme la création de la FBM et la réforme du curriculum de médecine.

Egbert Welker prend sa retraite à la fin du mois de juin 2016. Le bruit de ses sabots de bois dans les couloirs en direction de la salle de dissection résonnera encore longtemps dans nos mémoires. Nous souhaitons beaucoup de plaisir et de satisfaction à ce passionné de musique classique et de peinture, dans l’exploration de ces nouveaux horizons.

Prof. Jean-Pierre Hornung
Département des neurosciences fondamentales

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